“White Light/White Heat”: 50 años de desafío

El segundo disco de la Velvet Underground cumple medio siglo como pieza de culto.  Pronto saldrá una nueva edición en vinilo de 180 gramos.

Por Felipe Retamal Navarro

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A fines de enero del 68’, la alegre canción “Judy in Disguise (With Glasses)” de John Fred & his Playboy band alcanzó el número 1 del Billboard hot 100. Por esos días, la discográfica Verve, históricamente ligada al jazz, lanzaba un disco que supuso un desafío a la cartelera pop: “White light/White heat”, la segunda placa de la Velvet Underground.

El disco tiene su historia. A mediados de 1967 la banda neoyorquina despidió a la alemana Nico -quien había cantado en su primer disco- y se desligó de la protección de Andy Warhol. Pero el padre del arte pop les dio un último regalo: la idea de la portada para su próximo trabajo. Totalmente negra, oscura, opuesto al brillo y el color de los hippies y la psicodelia.

Ese concepto definió la propuesta del álbum.

Ya sin el patrocinio de Warhol la banda profundizó en sus intereses: el cine de Jack Smith y Piero Heliczer, la literatura de William Borroughs y el free jazz de Ornette Coleman. Influencias que de alguna forma se plasmaron en “White light/White Heat”. Lou Reed alguna vez comentó al respecto: “Lo dijimos cientos de veces; la gente pensó que estábamos siendo arrogantes y presuntuosos. Estamos leyendo esos autores, viendo esas películas de Jack Smith ¿con qué creías que íbamos a salir?”.

En 1995 John Cale, bajo y viola en la banda, se refirió al concepto del disco: “Es un registro muy rabioso. El primero tenía algo de gentileza, algo de belleza. El segundo era conscientemente anti-belleza”

Tras semanas de ensayos, la banda comenzó a grabar el álbum en septiembre del 67’ en Mayfair Studios, ubicado en la Séptima Avenida cerca de Times Square, el único que contaba con grabadora de ocho pistas en la ciudad. A cargo de la grabación estuvieron Gary Kellergen y Tom Wilson, quienes ya habían trabajado con la banda.  Según John Cale, demoraron cinco días en grabar.

El disco presenta a la versión más sucia y ruidosa de la Velvet, pero no es solo eso, ya que tiene momentos muy especiales. El tema “White light/White heat” es un rabioso blues sobre las anfetaminas, lo que marca una distancia con la marihuana y la estética optimista y colorida de la psicodelia pop.

El tema que da nombre a la placa es una batalla sonora entre los cañonazos de distorsión de las guitarras de Reed y Sterling Morrison, con sus amplifcadores Vox a todo volumen –la Velvet fue de las primeras bandas americanas en ser endorser de la marca-,  mientras que el bajo de Cale que a ratos “atropella” al resto.

Al tema de apertura le sigue “The gift”. Se trata de un cuento relatado por John Cale con su mejor acento galés, mientras suena la música de fondo; por ello la narración se escucha por un canal y la música por el otro. Cale clavó su narración en una toma.

Lo teatral también está presente en “Lady Godiva’s operation”, la canción de la Velvet que más le gustaba a Lou Reed. “Esa fue una pieza de radio-teatro, tratando de usar el estudio para crear este panorama de una historia” contó John Cale. Las capas de distorsión le dieron un carácter especial a la reversión de la leyenda medieval inglesa.

El track cuatro es “Heres she comes now”, la canción que fue elegida para single del disco y que originalmente fue compuesta para ser cantada por Nico, por eso tiene un sonido más accesible.

Pero de inmediato, abriendo la cara B, viene el azote de “I Heard her call my name”, considerada por muchos la gran obra de guitarra de Lou Reed. En esta el guitarrista hizo gala de sus horas escuchando discos de free jazz, pues experimenta con riffs atonales y ruidos extraños que lo hacen una pieza de culto.

Cierra el disco el mayor desafío de la placa: “Sister Ray”. Esta canción fue grabada en una sola toma, cantada en vivo por Reed. La letra fue escrita por él durante un viaje en tren desde Connecticut tras un mal show de la banda. “Son ocho personajes. La situación es un grupo de drag queens llevando a algunos marineros a casa con ellos, tienen una orgía y hay disparos justo cuando cuando aparece la policía” contó Reed a Rolling Stone.

Ese último track parte con una estructura de rock, pero luego deriva en una larga improvisación en que hay una batalla de planos sonoros entre las guitarras y el órgano Vox, tocado por Cale, mientras Maureen “Moe” Tucker aporrea su kit de percusión.

Cuentan que el ingeniero de sonido, Gary Kellergen, aburrido del estruendo le dijo a Reed: “Escucha, me voy. No puedes pagarme lo suficiente para escuchar esta mierda. Cuando hayan terminado, apreten este botón y luego llámenme”. Y acto seguido, se retiró de la sala de control.

Ese año el crítico Wayne McGuire escribió en la revista Crawdaddy: “’Sister Ray’ es muy parecida a ‘Impressions’ –de John Coltrane- en que es un ejercicio sostenido de estampida emocional y modal en el sentido más profundo: modo como motivo espiritual, modo como universo musical infinito”.

Tras su lanzamiento, el disco prácticamente no tuvo repercusión y tiempo después las tensiones entre Reed y Cale llevaron a la expulsión de la banda de éste último.

“White Light/White Heat” es un album citado como influencia por artistas como Iggy Pop, David Bowie, Jonathan Richman, Suicide, The Buzzcocks y Nirvana. Si bien en su momento pasó desapercibido, dejó una huella de búsqueda musical que hasta hoy suena desafiante.

Los 50 años del disco coinciden con un lanzamiento: el próximo 23 de febrero saldrá a la venta un box set de vinilos que tendrá versiones estéreo de los cuatro álbumes de la banda. Será una edición limitada, en disco de 180 gramos que incluye un folleto exclusivo de 48 páginas con fotografías antiguas y un nuevo prólogo escrito por la baterista Maureen Tucker.

“Es agresivo, sí. Pero no es agresivo, malo. Esto es agresivo, yendo a Dios “, dijo alguna vez Lou Reed.

 

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